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BACK NUMBER #439 2014.9.6 O.A.

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日本の柔道復活へ!3人の男の熱き戦いの日々
日本柔道、その輝ける栄光の歴史。それはあらゆる競技の中でとりわけ日本人の記憶に強く刻まれている。その魂を受け継ぐ者たち。9月14日から始まるアジア大会、そして、五輪の金メダルを目指す熱き戦いの日々を追った。
かつて、日本人の誇りを支えてきた、柔道。だが、五輪で金メダルは、2004年のアテネ五輪から減少し、ついにロンドン五輪でゼロになった。この歴史的惨敗は、柔道大国ニッポンの威信を大きく揺さぶった。2年後のリオ五輪に向け、再建しなければならない…。
その鍵を握る1人の男。男子73kg級、秋本啓之28歳。4年前の世界柔道で、秋本は世界の頂点に立った。最大の武器は、豪快な投げ技。そして、持ち前の強靭な筋力で繰り出される、寝技。日本柔道復活は秋本が担うと言っても過言ではない。
秋本には心強いパートナーがいる。4つ年上の妻、愛さん。女子バレー日本代表として活躍し、ロンドン五輪銅メダル獲得にも大きく貢献した、あの大友愛だ。2人は、去年8月に結婚。しかし、初めて出会った頃、2人は180度真逆の境遇にいた。絶望の淵に立っていた夫を妻が蘇らせたのだ。
秋本の名が轟いたのは、高校2年生の時。神奈川・桐蔭学園の選手として、全国大会の個人戦に出場。当時、体重無差別だけで行われていた、この大会で、68kgの小兵、秋本が、並みいる重量級の選手を次々撃破。軽量級の選手として史上初の優勝を勝ち取った。その後、筑波大学に進学。19歳で国内タイトルを次々獲得し、24歳で世界柔道に出場。この大会でも73kg級の金メダルを日本人として13年ぶりに獲得し、初の世界一になった。2年後のロンドン五輪でも金メダルが期待された秋本。しかし、五輪代表を決める全日本選手権の直前、左足の甲を骨折。完治しないまま強行出場したが、初戦で敗れた。世界王者がまさかの五輪代表落選。そのショックは引退すら考えるほど大きなものだったという。そんな時、出会ったのが後に妻となる大友愛だった。目標を失い、心に穴が開いた状態で、リハビリを続けていた秋本は、同じ施設でトレーニングをしていた大友と知り合った。その後、秋本が出場できなかったロンドン五輪で、大友は躍動。その姿は、秋本の心を動かした。この時、26歳だった秋本は、4年後のリオ五輪を目指すと決めた。
ロンドン五輪終了後、2人は交際が始まり、2013年8月に結婚。大友は再婚のため、秋本はいきなり7歳の娘、美空ちゃんのパパになった。結婚後、大友は秋本を支えるため、現役を引退し、専業主婦となった。そして今年6月、長男・心之介くんが誕生した。
9月14日から始まる、アジア大会。支えてくれる家族のため、そして五輪での栄光を掴むため、秋本はアジアの頂点を目指す。
かつて、山下泰裕、斉藤仁がレジェンドとなり、井上康生、鈴木桂司、石井慧が五輪で金メダルを獲得し、多くの感動を生み出した、男子重量級。しかし、ロンドン五輪では、この重量級でもメダルは取れず、国民のショックは大きかった。その復活という重責を担う1人の男がいる。王子谷剛志、22歳。身長187cm、体重137kgの堂々たる体格。現在、東海大学の4年生だ。4年前、王子谷は世界ジュニア選手権、重量級で優勝。山下泰裕以来、32年ぶりの快挙を成し遂げた。相手を根こそぎ圧倒する日本人離れしたパワー。その力強い柔道は、同じ大学の先輩、井上康生の背中を追いかけ、培われた。
7歳で柔道を始めた王子谷は、井上康生に憧れ、井上の母校である、東海大相模に進学。そのまま東海大に進むと、現役を引退した井上が大学の副監督に就任。憧れの人から、直接指導を受けている。今年4月、王子谷は、社会人の強豪が集まる全日本選手権に大学生ながら出場。順調に勝ち進み、決勝に進出。ロンドン五輪日本代表の上川大樹を大外狩りで一本勝ちし、尊敬する井上康生も成しえなかった、大学生で全日本選手制覇という偉業を達成した。その勢いでアジア制覇に挑む。
軽量級にも、期待の若手選手が出場する。66kg級、高上智史22歳。抜群の身体能力。得意技は、キレのいい背負い投げ。3年前、19歳で世界ランク1位を破り、一躍注目された。今年も世界の強豪が集う国際大会で優勝。日本の軽量級をリードする高上が、アジア大会でどんな戦いを見せるのか?
日本の柔道復活の使命を受け、アジア大会に挑む3人。2年後のリオ五輪へ、彼らに輝かしき、もう1つのバース・デイが来ることを期待する。
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